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Astronomía

Cassini

Un Encuentro Espectacular

Esta semana, Mercurio, Venus y Saturno convergen para un encuentro cercano espectacular.

Junio 22, 2005: Levante su pulgar y sosténgalo con el brazo extendido. No parece ser muy grande ¿cierto? Pero lo es, al menos lo suficiente para esconder tres planetas.

Este fin de semana Mercurio, Venus y Saturno se congregarán en una porción de cielo no mayor que su pulgar. Los astrónomos lo llaman "conjunción" y va a ser espectacular.[Sigue]
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Atmósfera de Saturno es coloreada

Las últimas fotografías de la misión europea-estadounidense Cassini/Huygens muestran que la atmósfera de Saturno es delicadamente coloreada y sus anillos tienen pocos metros de espesor y en algunas zonas son traslúcidos.
La Agencia Espacial Europea (ESA) divulgó hoy las últimas imágenes proporcionadas por esta misión, lanzada en octubre de 1997, para explorar el planeta Saturno y a su satélite Titán.
Además, la agencia espacial afirma que el planeta y sus anillos, de gran anchura, casi podrían llenar el espacio que separa a la Tierra de la Luna.
La combinación de varias fotografías tomadas con filtros rojos, verdes y azules ha permitido la obtención de la imagen publicada hoy por la ESA, que tiene una escala de 46 kilómetros por pixel.
En la foto publicada por la ESA se puede ver una parte de la atmósfera de Saturno de 4.800 kilómetros de extensión, que aparece más oscura y más azulada.
Los diferentes colores en la atmósfera de Saturno se deben a la existencia de diversas partículas cuya composición todavía se debe determinar.
La imagen se obtuvo el pasado 30 de julio con la cámara de ángulo estrecho que porta la misión Cassini-Huygens a una distancia de 7,6 millones de kilómetros de Saturno.
La nave nodriza estadounidense Cassini explorará Saturno y sus anillos, mientras la sonda europea Huygens aterrizará sobre la superficie de la luna Titán.
Desde el 1 de julio de este año, la nave espacial se encuentra en la órbita alrededor de Saturno y ha alcanzado su máxima proximidad al planeta, tras un viaje de casi siete años.
El 25 de diciembre, la sonda Huygens se desprenderá de la nave nodriza, para aterrizar en el satélite Titán en enero de 2005.
La misión Cassini-Huygens es un proyecto común entre la NASA, la ESA y la Agencia Espacial Italiana (ASI).
Fuente:www.tercera.cl

Sonda espacial Cassini, lista para entrar en la órbita de Titán

El satélite de la Agencia Espacial Europea (ESA) Cassini-Huygens se ha insertado en la órbita de Saturno después de haber superado con éxito su decimoquinta inspección de vuelo. Ya está listo para entrar en la atmósfera de su luna gigante Titán.

Según informó la ESA, el procedimiento de inspección en pleno vuelo de la nave ha sido el penúltimo antes de la separación de la sonda Huygens de Cassini, prevista para el próximo mes de diciembre, y su descenso a la superficie de Titán.

Cuando Huygens pase tres semanas "dejándose llevar" hacia Titán después de separarse de la estación orbital Cassini, todos sus sistemas e instrumentos serán desactivados.

En esta ocasión, las pruebas se han centrado en el funcionamiento del temporizador que 'despertará' a la sonda de su letargo horas antes de su entrada en la atmósfera de Titán.

La NASA considera que Titán, que tiene una atmósfera un 60% más densa que la de la Tierra, es igual de intrigante que Saturno, puesto que es más grande que planetas como Mercurio y Plutón.

En enero de 2005, Huygens atravesará las nubes de Titán para ver qué hay en la superficie del satélite, en lo que puede significar "uno de los momentos más interesantes de la exploración del sistema solar".

El examen técnico se llevó a cabo en tiempo real y Cassini estuvo en constante comunicación con la Tierra para facilitar los datos en "directo" aunque esto quiera decir que las señales de radio tuvieron 80 minutos de retraso a la velocidad de la luz. La información obtenida de este análisis, que ha durado 12 horas, ha confirmado las expectativas de los científicos del buen estado del temporizador de la nave y sus instrumentos.
Fuente: www.elmundo.es

Sonda espacial Cassini permite descubre un nuevo anillo en Saturno

Científicos británicos aseguran haber descubierto, gracias a la información enviada por la sonda espacial Cassini-Huygens, un nuevo anillo y un nuevo satélite en Saturno, según publica la edición digital de la BBC. De confirmarse el dato, el número de anillos conocidos de Saturno ascendería a 34.

Según informa la web británica, se cree que el nuevo anillo está vinculado a la luna Atlas de este planeta y su emplazamiento, justo encima de las capas altas de la atmósfera, vendría a demostrar que estos cinturones de carga energética se extienden hasta mucho más cerca del planeta de lo que se creía.
Fuente: EL MUNDO

EL PLANETA SUMA 33 SATÉLITES

Sonda Cassini descubre dos lunas enanas alrededor de Saturno.


EFE

La sonda Cassini-Huygens ha descubierto dos lunas que giran en la órbita de Saturno y que podrían ser los satélites naturales más pequeños del Sistema Solar, según ha informado el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA.

Las lunas miden aproximadamente tres y cuatro kilómetros de diámetro, giran a unos 194.000 kilómetros del planeta y se cruzan con las órbitas de las lunas Mimas y Enceladus, dijo un comunicado del JPL, con sede en Pasadena (California).

Agregó que, de momento, se ha designado a los nuevos satélites como S/2004 S1 y S/2004 S2.[EL MUNDO...]

Sonda Cassini-Huygens entra este miércoles en la órbita de Saturno


La sonda Cassini-Huygens realizará la maniobra más peligrosa de su largo viaje de casi siete años por el espacio y entrará en la órbita de Saturno, destino final de una misión científica.

CNN+. Este miércoles la nave pondrá en marcha una serie de comandos que le permitirán cruzar los anillos del gigantesco planeta y establecerse en una órbita en la que se mantendrá durante cuatro años.

Serán 96 minutos cruciales en los que tendrá que encender su motor principal para reducir la velocidad de su desplazamiento y ser capturada por la fuerza de gravedad del planeta.

"Todo tiene que ser perfecto. El motor debe funcionar durante los 96 minutos y las computadoras deben mantener la secuencia en caso de que ocurra algo inesperado", ha asegurado Robert Mitchell, uno de los directores de la misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena (California).

Al entrar en la órbita, la nave pasará a sólo 20.000 kilómetros de las nubes de Saturno y diez veces más cerca de sus misteriosos anillos que cualquier otro artefacto enviado por el hombre hacia el planeta.

Para los más de 100 científicos de la NASA y de la Agencia Espacial Europea que han participado en el proyecto, Saturno representa un caudal de información que ha valido esperar durante casi siete años.

SONDA CASSINI REPORTÓ RELÁMPAGOS EN SATURNO


Se trata de la primera "observación" de rayos en Saturno, pese que a que la sonda Voyager realizó una detección indirecta en los años 80.[TERRA...]

SONDA CASSINI ENVIÓ FOTO DE LOS ANILLOS DE SATURNO EN SU COLOR NATURAL


La misión Cassini-Huygens es un proyecto cooperativo entre la Nasa, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana. (Reuters)

Nueve días antes de entrar en la órbita de Saturno, la sonda Cassini envió una nueva foto donde es posible ver los anillos del planeta en su color natural. En realidad, la imagen es una composición de fotos hechas desde un punto debajo de los anillos, a una distancia de 6.4 milones de kilómetros.

La misión Cassini-Huygens es un proyecto cooperativo entre la Nasa, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana.

La Línea Visual de Saturno

La Línea Visual de Saturno Después de transitar durante una semana cuando el Sol bloqueó mucha de la transmisión desde Saturno, la sonda espacial Cassini ha enviado vistas cercanas del polo sur y de cuatro de las lunas con brillante luz solar. [+ info...]

Anillos de Saturno narran historia


Por Antimio Cruz
Grupo Reforma

Un espectro de tonos rojo encendido y azul turquesa se distribuye a lo largo de los anillos de Saturno, en las primeras fotografías con filtro ultravioleta tomadas por la sonda espacial Cassini-Huygens y que ayudarán a explicar el origen y la historia de disco que rodea al sexto planeta del sistema solar.
Las imágenes inéditas fueron captadas con el Espectrógrafo de Imágenes Ultravioleta (UVIS, por sus siglas en inglés), construido por la Universidad de Colorado (UC), y muestran la distribución de rocas y fragmentos de hielo a lo largo del disco anillado, que mide más de 500 mil kilómetros de ancho, aproximadamente la distancia que hay entre la superficie terrestre y la luna.
Larry Esposito y Joshua Colwell, constructores del equipo ultravioleta e investigadores del Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial de la UC, fueron los primeros en dar a conocer las fotografías, como un reconocimiento de la Agencia Aeroespacial Estadounidense (NASA) a su trabajo en la construcción de equipos espaciales, desde 1960.
"Estas fotografías nos muestran la composición material de los anillos y en particular nos han demostrado que el hielo de agua es abundante en las partes externas de los anillos. Eso nos permitirá generar múltiples datos sobre el origen e historia de los anillos de ese planeta", dijo Esposito en entrevista telefónica desde su laboratorio en Boulder, Colorado.
Aunque las partes de color rojo contienen minerales y gases a mayores temperaturas, todavía no es posible detallar la composición química de estos anillos, que están integrados por trillones de partículas, cuyo tamaño puede ser como un grano de azúcar o como una casa. Las hipótesis apunta hacia la posibilidad de que sean fragmentos de lunas destruidas.
"Le puedo decir que es un material muy parecido al que observamos hace unos días sobre la superficie de la luna Phoebe (Fibi), que es la más alejada de la gravedad de Saturno", añadió el investigador que en 1979 descubrió el anillo F, que es uno de los siete en los que se divide el disco.
Las dos primeras fotografías ultravioleta tardaron una semana en llegar a los laboratorios de la Universidad de Colorado, pues originalmente fueron captadas el 30 de junio, día en que la sonda robot cruzó los anillos desde el hemisferio sur al norte.
"En los próximos cuatro años yo y mi equipo de 12 investigadores estaremos trabajando en diferentes aplicaciones de la fotografía ultravioleta, desde la composición de algunas de las 31 lunas, hasta la superficie del planeta", añadió el astrofísico.
La sonda Cassini está equipada con 12 instrumentos de análisis y transmisión de datos, entre los cuales se incluye UVIS, cuyo costo aproximado fue de 12.5 millones de dólares.
"Después de casi siete años de espera me siento muy emocionado, las imágenes exceden nuestras expectativas, en cuanto a calidad y cantidad de información y esperamos estar emitiendo reportes cada mes", concluyó Esposito.

Anillos de Saturno tienen un alto contenido de barro


NASA

La sonda Cassini, enviada por la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) para explorar durante cuatro años Saturno y sus lunas, ha enviado a Tierra los primeros resultados que han permitido a los científicos ayudar a desvelar el misterio de la creación de los enigmáticos anillos de Saturno.

Los astrónomos todavía desconocen a ciencia cierta cómo se han formado los círculos que rodean a Saturno, pero las nuevas observaciones revelan que los anillos son «mucho más sucios» de lo que se creía. Las regiones interiores están formadas por roca y barro, cuando hasta ahora se pensaba que estaban compuestas exclusivamente por hielo de agua.

Este nuevo hallazgo no descarta la teoría que apunta a que los anillos habían sido formados por restos de cometas atrapados por la inmensa gravedad de Saturno, pero da pie a otra que indica que en el proceso de creación de los círculos también intervino el material en descomposición de otras lunas de Saturno.

En concreto, en las partículas que separan los anillos A y B se detectaron partículas muy parecidas al material oscuro que los científicos han descubierto en la luna Febe. «Esto es una gran sorpresa», explica la NASA.
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Tras el misterio de los anillos de Saturno

Tras el misterio de los anillos de Saturno La sonda espacial Cassini-Huygens ha enviado imágenes e información que pueden ayudar a revelar el origen de los famosos anillos de Saturno, el segundo planeta más grande del sistema solar.

La misión, que alcanzó Saturno la semana pasada, ha enviado fotos del planeta a un satélite artificial que gira alrededor de la Tierra.

Desde allí las imágenes son transmitidas al Propulsion Laboratory (JPL) de Pasadena, California, EE.UU.

Las fotos muestran los anillos en una sucesión de tonos azules y rojos, donde podrían estar algunas de las claves que buscan los científicos.

Hielo "sucio"



Las imágenes e información captadas por la sonda muestran que los anillos están mayormente compuestos por hielo, que se refleja en los tonos azules.

En el hielo se encuentra material oscuro al que los científicos llaman "suciedad" y que se muestra en tonos rojos.

Esta última parece similar a la materia presente en la luna más pequeña de Saturno, Febe.

En opinión de los expertos, ese elemento da consistencia a la teoría de que los anillos de Saturno pueden haberse formado a partir de remanentes de una luna desintegrada.

Cassini-Huygens es una misión conjunta entre la NASA estadounidense, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial de Italia.

'Cassini' prueba la existencia de nubes de metano en la luna Titán


ELMUNDO.ES

MADRID.- Apenas lleva una semana rondando el planeta Saturno y algunas de sus lunas más importantes, y la sonda Cassini ya ha comenzado a enviar pruebas que tienen en vilo a los científicos. En su primer sobrevuelo a Titán, las cámaras han logrado superar el velo de vapor y nubes que rodea esta luna y mostrar nubes de metano en la atmósfera, así como un gigantesco cráter en la superficie.

Las primeras imágenes han sido significativas para los científicos. El director del departamento de Soporte Científico y de Investigación de la Agencia Espacial Europea (ESA), Alvaro Jiménez, avanzó en Valencia que "la atmósfera de Titán, el satélite más importante de Saturno, es similar a la que existió en la Tierra en sus inicios y que originó la vida".

El astrofísico español, en la lección inaugural de la Conferencia Internacional de Planetarios, aseguró que "los datos ofrecidos por el módulo Huygens cuando descienda en enero en Titán, confirmarán la composición exacta de su atmósfera, formada por nitrógeno, metano y argón".

Alvaro Jiménez explicó que "se trata de una atmósfera prebiótica, es decir, antes de que exista vida, ya que ésta modifica el contenido de la atmósfera con los ciclos del carbono y del oxigeno".

El experto recordó que la NASA y la ESO eligieron Titán, "el más interesante de los 31 satélites de Saturno, porque la composición de su atmósfera contiene elementos imprescindibles para la aparición de la vida".

Alvaro Jiménez intervino con una ponencia sobre "Las misiones de la ESO" en el acto de apertura de la Conferencia de la Sociedad Internacional de Planetarios (IPC 2004), que reúne en L, Hemisferic de Valencia hasta el jueves a más de medio millar de representantes del mundo de los planetarios y la enseñanza de la astronomía.

En este encuentro, entre otras novedades,se mostrarán imágenes en directo de algunas de las lunas de Saturno tomadas por la nave "Cassini-Hygens" en su órbita alrededor de este planeta.

Sus imágenes serán enviadas a un satélite que gira alrededor de la Tierra, desde donde, a su vez, serán transmitidas al Jet Propulsion Laboratory (JPL) de Pasadena, al sur de California (Estados Unidos). Desde allí, la señal será reenviada digitalmente a una pantalla situada en l'Hemisféric, según indicó el doctor Alvaro Jiménez.

Por otra parte, Alvaro Jiménez destacó la información científica que envía la sonda "Mars Express" desde Marte, que permite "conocer con exactitud la composición de su atmósfera, su superficie con imágenes estereoscópicas y sus características".

"Hemos descubierto -aseguró el astrofísico de la ESA- que la distribución de hielo y agua en el hemisferio sur y la composición de su atmósfera no era exactamente la que teníamos predicha, y hay componentes nuevos para comprender su evolución geológica, el vulcanismo y la posibilidad de haber existido con anterioridad vida".

Entre las próximas misiones de la ESA, Alvaro Jiménez se refirió al proyecto Smarks 1, un pequeño satélite que será enviado a la luna utilizando por vez primera un propulsor eléctrico.

Se refirió finalmente a la misión Darwin, en fase de definición, que prevé en el envío de una sonda para determinar si existe vida o no en otros planetas fuera del sistema solar a través de estudios de los espectros de la composición de sus atmósferas.

Entre los asistentes a la conferencia se encuentran el astronauta español Pedro Duque, Alvaro Giménez, director del departamento de Soporte Científico de la ESA; Agustín Chicharro, jefe científico de Mars Express de la ESA; Nagin Cox, responsable del equipo de ingeniería de vuelo de la misión Mars Exploration Rover y Jean Pierre Lebretron, jefe científico de la misión Cassini-Huygens.

Es la primera vez que España acoge esta conferencia internacional, la principal reunión que cada dos años celebra la Sociedad Internacional de Planetarios, que se ha convertido en la mayor agrupación de planetarios del mundo.

Nave espacial Cassini-Huygens revela detalles de la luna Titán

Actualizado 6 de julio del 2004
La astronave Cassini-Huygens reveló detalles de la superficie de Titán, la luna mayor de Saturno, al pasar a 339 000 kilómetros de su superficie, informó la Administración Nacional de la Aeronáutica y el Espacio (NASA).

Este sobrevuelo, producido el pasado día 3, es el aperitivo de una serie múltiple de encuentros muy cercanos, cuyo punto álgido será la entrada de la sonda Huygens el próximo 15 de enero a la atmósfera de este satélite, aseguró.

Dennis Matson, científico jefe de la misión internacional, indicó que gracias a los instrumentos que posee este vehículo se pudieron conseguir imágenes con una claridad sin precedentes.

Los sobrevuelos siguientes serán más próximos y se empleará el radar para recoger datos aún más precisos de la superficie de esta luna, dijo.

El espectrómetro visible e infrarrojo de Cassini, al perforar la neblina de este satélite, realizó mapas de su composición mineral y química, que muestran como dato inicial una superficie exótica, con una nube de metano cerca del polo sur y una zona circular en el norte que los expertos presumen sea un cráter de impacto.

Pero esta información será confirmada cuando la nave espacial entre en su segunda fase el 25 de diciembre.

En esta ocasión la sonda Huygens se desprenderá de Cassini para descender 22 días después suavemente sobre la turbulenta atmósfera de Titán, única del Sistema Solar por poseer una presión de 1,5 bares y una densidad mayor que la de la Tierra en un 50 por ciento aproximadamente.

Dichas características, unidas a la temperatura en su superficie de menos 178 grados Celsius, debido a su lejanía del Sol, hacen de esta luna el objetivo central de esta misión interplanetaria.

El estudio de Titán resulta muy interesante, pues los científicos piensan que su atmósfera puede ser similar a la que tuvo la Tierra en eras primitivas, poco después de su formación.

De ser así, estas sondas serían máquinas del tiempo que permitirán descifrar, por tanto, la naturaleza de nuestro pasado, un mundo, a ciencia cierta, aún desconocido. (PL)

La sonda 'Cassini' envía las primeras imágenes de la luna Titán



PASADENA (EEUU).- La sonda 'Cassini' ha conseguido traspasar el velo de vapor y nubes que rodea Titán, la luna más grande de Saturno. Ha enviado las primeras imágenes de su superficie, que ya han comenzado a provocar las primeras teorías sobre su composición. La sonda ha tardado siete años en alcanzar la órbita del 'planeta de los anillos'.

'Cassini' pasará alrededor de cuatro años estudiando al planeta, sus anillos y algunas de sus 31 lunas conocidas, pero en especial la mayor de todas, 'Titán', una de las más misteriosas de nuestro sistema solar, con una atmósfera y composición que han inspirado sueños sobre el posible nacimiento de un lugar habitable por el hombre.

'Cassini' transporta a un pequeño explorador, el 'Huygens', diseñado para separarse de la nave a finales de diciembre y lanzarse hacia la superficie de 'Titán' para realizar un breve estudio de la atmósfera de esa luna de Saturno, la cual esta compuesta principalmente por metano y nitrógeno.

Gran parte de la misión del 'Huygens' fue diseñada por agencias espaciales de Italia y otras naciones de Europa. De hecho, la misión de 3.000 millones de dólares ha sido elogiada como un modelo de cooperación internacional en la que han participado científicos de 17 países.

La misión ha transcurrido sin contratiempos desde su lanzamiento hasta la inserción en la órbita de Saturno.

Primeras imágenes de los anillos

Horas después de haber terminado su viaje hasta llegar a Saturno, la nave espacial 'Cassini' había enviado ya sus primeras fotos a la Tierra, en las que podían observarse ondas de energía y los bordes de los enormes anillos del planeta.

Estas primeras fotos en blanco y negro, tomadas desde la parte iluminada de los anillos, están plagadas de "ruidos" electrónicos. Sin embargo, son lo suficientemente nítidas como para poder distinguir la fina estructura de los anillos y bordes más claros de lo esperado, si se tiene en cuenta el hecho de que las partículas que forman los anillos están en constante choque unas con otras.

"Los científicos que estudian los anillos adoran los bordes nítidos. Son muy misteriosos. Debe de haber algún mecanismo que los mantiene definidos", dijo Carolyn Porco, jefe del equipo científico encargado de las imágenes de la 'Cassini'.

Los científicos se mostraron encantados con la claridad y cantidad de imágenes recibidas, ya que éstas son las fotos más cercanas que se harán de los anillos durante la misión. "Estas imágenes son más o menos fortuitas", afirmó Porco.

Influencia de los satélites

Las fotos también muestran "ondas de densidad", que son alteraciones en las partículas presentes en los anillos causadas por la energía de los satélites que pasan cerca. Según los científicos, se puede comparar con los patrones de estrechamiento y ensanchamiento en las congestiones de tráfico.

Científicos de la NASA y otros centros espaciales internacionales han recidido las fotos con júbilo y las han calificado de "hermosas" y "sorprendentes". "Son tan buenas que parecen falsas, pero no lo son", dijo Porco desde el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California.

La nave espacial, del tamaño de un camión, se deslizó el miércoles por la noche a través de los anillos y entró en la órbita de Saturno, después de recorrer 3.500 millones de kilómetros desde su lanzamiento en octubre de 1997.

En su trayecto, la nave aprovechó la gravedad de la Tierra, Venus y Júpiter para desplazarse hacia Saturno, el sexto planeta del sistema solar.

La sonda 'Cassini' envía las primeras imágenes de los anillos de Saturno


Aunque algo borrosas, permiten percibir la fina estructura de los anillos y bordes más nítidos de lo esperado

REUTERS
PASADENA (EEUU).- Horas después de haber terminado su viaje de casi siete años hasta llegar a Saturno, la nave espacial 'Cassini' ha enviado sus primeras fotos a la Tierra, en las que pueden observarse ondas de energía y los bordes de los enormes anillos del planeta.[El Mundo...]

La sonda Cassini entra en la órbita de Saturno tras salvar con éxito los anillos del planeta.


La sonda espacial Cassini-Huygens ya se encuentra en la órbita de Saturno. Tras realizar un viaje de casi siete años y 3.500 millones de kilómetros, la nave ha atravesado con éxito el cinturón de anillos, la primera etapa de alto riesgo de la misión, y ha mantenido encendido su motor durante 96 minutos, el tiempo exacto necesario para que la gravedad del planeta la capturara.[SIGUE...]

[Gráfico interactivo -cita con Saturno]
[CASSINI-HUYGENS: Galería de imágenes...]

La nave espacial Cassini se prepara para entrar en la órbita de Saturno


MADRID.- Tras un viaje de 3.500 millones de kilómetros, recorridos en casi siete años, la sonda Cassini-Huygens llegará por fin a su objetivo: la órbita del misterioso y gaseoso planeta Saturno, destino final de una misión científica conjunta de las agencias espaciales de Europa y Estados Unidos.

A las 22.36 hora local en Washington (4.36 horas del jueves en España), la nave pondrá en marcha una serie de comandos que la permitirán cruzar los anillos del gigantesco planeta y establecerse en una órbita en la que se mantendrá durante cuatro años.

Serán 96 minutos cruciales en los que tendrá que encender su motor principal para reducir la velocidad de su desplazamiento y ser capturada por la fuerza de gravedad del planeta.

"Todo tiene que ser perfecto. El motor debe funcionar durante los 96 minutos y las computadoras deben mantener la secuencia en caso de que ocurra algo inesperado", dijo Robert Mitchell, uno de los directores de la misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena (California), a la agencia Efe.

"La nave está programada para continuar aun en caso de emergencia. A la velocidad de la luz, una orden desde la Tierra tarda en llegar una hora y 24 minutos. Por eso enseñamos a la sonda a cuidarse por sí misma. No queremos que pida ayuda si hay un problema. Queremos que siga hasta agotar los 96 minutos de encendido", señaló Mitchell en una conferencia de prensa.

Al entrar en la órbita, la nave pasará a 'sólo' 20.000 kilómetros de las nubes de Saturno y diez veces más cerca de sus misteriosos anillos que cualquier otro artefacto enviado por el hombre hacia el planeta.

Un planeta misterioso y una misión trascendental

Para los más de 100 científicos de la NASA y de la Agencia Espacial Europea que han participado en el proyecto, Saturno representa un caudal de información que ha valido esperar durante casi siete años.

El pasado 15 de octubre de 1997, a las 9 horas y 43 minutos, se lanzó desde Cabo Cañaveral la misión científica no tripulada más ambiciosa hasta el momento. Su destino era el sistema de Saturno, un lugar lleno de misterio y que oculta muchos de los secretos de la formación del sistema solar y del origen de nuestra propia atmósfera.

El camino hacia Saturno no ha sido nada sencillo, no en vano la nave ha tenido que salvar una distancia considerable: 3.500 millones de kilómetros. Para conseguir llegar hasta Saturno, se ha hecho uso de una especie de carambola de billar cósmico: se lanza la nave hacia las cercanías de Venus, al que sobrevuela y, mediante una maniobra conocida como asistencia gravitacional, la nave se acelera a costa de producir una pequeña y absolutamente inapreciable disminución de la velocidad de traslación de Venus.

Esta maniobra se ha realizado otras dos veces, el 21 de abril de 1998 y el 20 de junio de 1999. Y después, se realizó otra maniobra de asistencia gravitacional, esta vez con la Tierra, el 16 de Agosto de 1999, y volvió a acelerarse a su paso por Júpiter el 30 de Diciembre de 2000, para desde allí llegar a Saturno.

La nave orbitará el planeta y enviará información a la Tierra hasta que comiencen las observaciones científicas propiamente dichas, el 10 de enero de 2004. El 24 de diciembre de ese mismo año tendrá lugar la misión de la sonda Huygens a Titán, desarrollada enteramente por la ESA. La misión tendrá una duración de unas cuatro horas, en el transcurso de las cuales la sonda europea descenderá al satélite, tomando medidas de la estratosfera y datos sobre la temperatura, la presión, la densidad y el nivel energético de la atmósfera.

Una vez pasada la capa de nubes una cámara tomará fotografías del panorama de Titán, y otros instrumentos medirán directamente la química orgánica en la atmósfera.

La misión Cassini-Huygens es una colaboración entre la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Estadounidense (NASA), que involucra a científicos de España, Holanda, Francia, Inglaterra, Alemania, Austria, Italia, Escandinavia, República Checa y EE.UU. En total, hay unos 2.000 científicos de todo el mundo esperando las observaciones de esta sonda para hacer su trabajo. Sin embargo, el personal involucrado en el proyecto suma 4.300 personas, entre científicos, ingenieros e investigadores universitarios.
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Sonda Cassini cerca de punto clave de la misión: la órbita de Saturno



Cada vez más cerca de su destino se encuentra la sonda europea Cassini, que se apresta a atravesar los anillos del planeta Saturno para orbitar durante casi dos días ese cuerpo celeste. Así, la nave captará imágenes inéditas de la superficie de ese coloso y también de la composición de los círculos que lo rodean.

La misión, financiada por la Agencia Espacial Estadounidense (Nasa) y la Agencia Espacial Europea (Esa), es una de las más importantes de los últimos tiempos: la sonda lleva cuatro años recorriendo el Sistema Solar y cuando en la madrugada de mañana ingrese a la órbita de Saturno será su momento de mayor cercanía. Permanecerá en torno a ese cuerpo celeste alrededor de una hora y cuarenta minutos, para luego descender nuevamente a través de los anillos. Una vez cumplida esta etapa de la misión, Cassini dirigirá su antena para captar imágenes de la luna Titán, la única con atmóesfera en nuestro sistema. Aunque es muy fría para albergar microorganismos (-180°C), es rica en hidrocarbonos, metano y etano, conformando un panorama similar al de la Tierra hace miles de millones de años. A fin de este año, la sonda Cassini liberará la sonda Huygens, que estudiará esa luna en particular.

La sonda Cassini llega esta semana a Saturno

La sonda Cassini llega esta semana a Saturno PASADENA, Estados Unidos (AP) -- Tras dos décadas de arduos trabajos y una inversión de más de 3.300 millones de dólares, la sonda espacial Cassini inicia esta semana su aproximación a Saturno a través de sus anillos.
La meta es que la nave entre en la órbita del planeta y se adapte a la gravedad del planeta.[CNN en español]
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